Dragonfly: Αναζητώντας εξωγήινη ζωή στον Τιτάνα

Η αποστολή Dragonfly έχει προορισμό τον Τιτάνα το μεγαλύτερο δορυφόρο του πλανήτη Κρόνου. Το σκάφος θα περιλαμβάνει στα επιστημονικά του όργανα και ειδικό εξοπλισμό για την ανίχνευση ζωής. Αφορμή για την οργάνωση της αποστολής στον Τιτάνα ήταν τα δεδομένα που απέστειλε το διαστημόπλοιο Cassini και ήταν αυτά που προκάλεσαν το ενδιαφέρον της NASA.

Στην συγκεκριμένη αποστολή για πρώτη φορά η NASA θα χρησιμοποιήσει ένα ιπτάμενο όχημα που θα διαθέτει οκτώ στροφεία κάτι παρόμοιο με ένα drone, προκειμένου το όχημα να συλλέξει δεδομένα από όσο γίνετε περισσότερες τοποθεσίες. Η πτήση στο φεγγάρι του Κρόνου είναι εφικτή γιατί η ατμόσφαιρα του Τιτάνα είναι τέσσερις φορές πυκνότερη από την ατμόσφαιρα της Γης.

Αρχικά το σκάφος θα εξερευνήσει τους μεγάλους αμμόλοφους στον ισημερινό του Τιτάνα και στην συνέχεια πραγματοποιώντας μικρές πτήσεις θα κατευθυνθεί προς τον κρατήρα Σέλκ όπου στο παρελθόν υπήρχε νερό σε υγρή μορφή.

Ο Τιτάνας ξεχωρίζει από όλα τα φεγγάρια του ηλιακού συστήματος καθώς είναι το μόνο που διαθέτει τόσο πυκνή ατμόσφαιρα και στην επιφάνεια του υπάρχουν σημαντικοί όγκοι υγρού. Με την διαφορά ότι στη Γη οι λίμνες και τα ποτάμια αποτελούνται από νερό ενώ στον Τιτάνα από αιθάνιο και μεθάνιο.

Ωστόσο, παρουσιάζει σημαντικό επιστημονικό ενδιαφέρον καθώς οι συνθήκες που επικρατούν στον Τιτάνα παραπέμπουν σε αυτές της πρώιμης Γης λίγο πριν την εμφάνιση της ζωής στο πλανήτη. Έτσι οι επιστήμονες θα μπορέσουν να συλλέξουν πολύτιμες πληροφορίες για τον τρόπο που δημιουργήθηκε η ζωή στη Γη.

Το διαστημικό σκάφος αναμένεται να εκτοξευθεί το 2026 ώστε να καταφέρει να προσεδαφιστεί στον Τιτάνα το 2034.